Figés à la verticale, ces cachalots sont tout simplement en train de taper une sieste

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Comment dorment les cachalots ? Pendant très longtemps, les chercheurs pensaient que ces grands cétacés marins, champions de la plongée en apnée, dormaient de la même manière que les dauphins ou les baleines : un œil fermé et l'autre ouvert, en faisant se reposer alternativement chacun des deux hémisphères du cerveau afin d'être constamment en état d'éveil.

Mais en 2008, une équipe de biologistes marins a découvert un groupe de cachalots totalement immobiles, les corps rigides et flottant à la verticale, parfaitement droits. En partant de cette découverte, et après des études plus approfondies, les scientifiques abasourdis se sont finalement rendu compte que c'est tout simplement ainsi que les cachalots ont l'habitude de se reposer ! Ces siestes collectives durent pendant 7% de la vie des cachalots, et n'ont lieu que sur des intervalles très courts, entre 6 et 24 minutes, ce qui explique sans doute qu'on ait eu du mal à les observer auparavant. 

C'est fou de se dire que cela ne fait que depuis une petite dizaine d'années que l'on connaît cet incroyable phénomène. C'est encore plus fou de pouvoir contempler des photographies de ce comportement à la fois fascinant et mystérieux — tant les clichés documentant les siestes éclair des cachalots sont rares.

Le photographe sous-marin Franco Banfi et sa partenaire, la plongeuse Sabrina Belloni, suivaient tranquillement un troupeau de cachalots dans les Caraïbes, non loin des côtes Dominiquaises, afin de leur tirer le portrait. L'expérience de voir les corps monumentaux de ces colosses des mers se mouvoir à quelques coups de palme de soi devait déjà être assez extraordinaire en l'état... mais tout à coup, l'ensemble des animaux s'est immobilisé comme un seul homme et, lentement, s'est laissé glisser en position verticale, synchronisé, comme suspendu dans le temps.

Le photographe Franco Banfi est parvenu à capturer une photo rare d'un phénomène fascinant : un banc de cachalots en train de dormir

Cette image, intitulée Synchronized Sleepers (Dormeurs Synchronisés), est arrivée finaliste de l'édition 2017 de la Compétition Big Picture, catégorie Humains/Nature. On y voit les plongeurs survoler les animaux dormants, parfaitement verticaux, immenses piliers sous-marins figés dans le temps.

Crédit photo : Franco Banfi

Franco Banfi était en train de suivre un troupeau de cachalots au large des côtes Dominiquaises, en compagnie de sa partenaire, la plongeuse Sabrina Belloni, afin de prendre des photos...

Crédit photo :Franco Banfi

Tout à coup, l'ensemble des animaux s'est figé dans l'espace marin...

Crédit photo :Franco Banfi

... Et, lentement, les cétacés se sont mis à se dresser, jusqu'à  adopter une position parfaitement verticale, comme flottant entre deux eaux.

Crédit photo :Franco Banfi

Ce comportement n'a été découvert pour la première fois qu'en 2008. Les scientifiques sont encore en train de l'étudier afin de mieux le comprendre.

Crédit photo :Franco Banfi

Les cachalots rêvent-ils ? Les scientifiques se sont rendu compte que les yeux des cachalots dormants décrivaient des petits mouvements rapides et saccadés... exactement de la même manière que ceux des humains lorsqu'ils rêvent. 

Crédit photo :Franco Banfi

Les cachalots ne passeraient qu'environ 7% de leur vie dans cet état de sommeil, et leurs « nuits » consisteraient en des intervalles de sommeil très brefs, entre 6 et 24 minutes.

Crédit photo :Franco Banfi

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