Pourquoi les cheveux deviennent-ils blancs quand on vieillit ?

Depuis toujours on constate que plus les personnes avancent dans l’âge, plus leurs cheveux deviennent gris voire blancs. Mais le stress est-il vraiment en cause ? Et pourquoi les cheveux deviennent-ils gris, même pour ceux d'entre nous qui n'ont pas un travail particulièrement ?

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Chez l'homme, la plupart des cheveux blancs ne sont pas liés au stress. En fait, les cheveux ne blanchissent pas du tout. Dès qu'un follicule pileux produit un cheveu, sa couleur est fixée. Si une mèche de cheveux commence par être brune (ou rousse, noire ou blonde), elle ne changera jamais de couleur à moins que vous choisissiez de colorer vos cheveux de manière artificielle, comme avec une teinture.

La raison principale de diminution de couleur des cheveux est que les follicules pileux produisent de moins en moins de couleur en vieillissant. En moyenne, les cheveux passent par leur cycle naturel de mort et de régénération aux alentours de 35 ans, et il est alors plus probable qu'ils deviennent gris à partir de cette tranche d’âge. La génétique peut jouer un rôle dans le moment où cela commence.

Si le stress ne peut pas faire blanchir les cheveux, il peut déclencher une affection courante appelée effluvium télogène, qui entraîne une chute des cheveux environ trois fois plus rapide que la normale. Comme les cheveux repoussent, cette affection ne provoque pas de calvitie. Mais si vous êtes d'âge moyen et que vos cheveux tombent et se régénèrent plus rapidement à cause du stress, il est possible que les cheveux qui poussent soient gris au lieu de leur couleur d'origine.

Cela dit, une étude menée en 2020 sur des souris a démontré que le stress pouvait conduire à ce que leur pelage devienne gris. On ne sait pas si cela s'applique aux humains et à quelle fréquence cela joue un rôle dans le grisonnement des cheveux.

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Des pathologies à l'origine des cheveux blancs ?

La grande majorité des personnes qui ont des cheveux blancs ont un grisonnement lié à l'âge. Cependant, il arrive que les cheveux gris soient le signe d'une maladie, surtout si elle survient à un âge particulièrement jeune.

Les problèmes de santé qui peuvent être annoncés par des cheveux blancs sont : une carence en vitamine B12, la neurofibromatose (également appelée maladie de Von Recklinghausen) qui est un groupe de maladies héréditaires provoquant la croissance de tumeurs le long des nerfs et un développement anormal des os et de la peau, la sclérose tubéreuse qui est une maladie héréditaire peu commune qui provoque des tumeurs bénignes dans plusieurs organes ou des maladies de la thyroïde.

Mais ce n’est malheureusement pas tout. Les cheveux blancs ou gris peuvent aussi s’expliquer par le vitiligo. Il s’agit d’une pathologie qui entraîne la perte ou la destruction des mélanocytes (les cellules situées à la base des follicules pileux qui produisent la couleur) car le système immunitaire est déréglé et attaque le cuir chevelu plutôt qu'une infection.

Enfin, cela peut également être le signe de la pelade (aussi connue sous le nom d’alopécie areata), qui est un trouble dans lequel des plaques de cheveux peuvent être soudainement perdues, en particulier les cheveux colorés. Cela peut conduire à un grisonnement rapide car les cheveux gris ou blancs précédemment discrets deviennent soudainement plus visibles. Lorsque la croissance des cheveux reprend, ils peuvent alors être blancs ou gris.

De manière générale, le moment et l'ampleur de la transformation de vos cheveux en cheveux blancs sont principalement influencés par les gènes que vous avez hérités de vos parents. Bien que le stress puisse jouer un rôle dans le processus, il serait plus utile de se tourner vers les générations précédentes plutôt que vers votre niveau de stress actuel pour vous aider à prédire si ou quand vous allez avoir des cheveux blancs.

Intéressant n’est-ce pas ?