Pourquoi les oiseaux chantent-ils ?

Même les personnes qui n’ont pas spécialement d’attirance pour les oiseaux peuvent apprécier les notes délicates et les airs mélodieux de leurs chants. Mais ce que peu savent, c’est qu’il s’agit de bien plus qu'une simple musique pour eux. Pour les ornithologues, comprendre pourquoi les oiseaux chantent est un enjeu essentiel afin d’apprendre les différents cycles de la vie d'une espèce et comment l’identifier seulement par la voix et le son.

Crédit : Bachkova Natalia / Shutterstock

À voir aussi

Le chant d'un oiseau n'est qu'un des types de sons émis par les oiseaux, mais c'est évidemment le plus reconnaissable. Les oiseaux ont des vocalisations très complexes, avec souvent plus d'un ton produit simultanément, grâce au syrinx (l’équivalent du larynx) qui leur permet de créer des sons indépendants dans différentes parties de leur trachée.

Les chants peuvent durer de 2 à 12 secondes et sont souvent répétés en longues séquences. Un chant est généralement plus musical que les autres cris, et intègre souvent une gamme de hauteurs et de rythmes dans une même séquence.

Les oiseaux font partie des créatures les plus attrayantes de la planète. Qui n'aime pas observer un aigle en train de planer, un beau goéland en bord de mer ou une perruche colorée ? La beauté des oiseaux ne tient pas seulement à leur apparence, elle tient aussi à leurs bruits.

Les chants d'oiseaux sont parmi les sons les plus distinctifs et les plus satisfaisants de la nature, ce n’est d’ailleurs pas par hasard s’ils sont parmi les plus connus et les plus réputés du monde animal. Mais pourquoi les oiseaux passent-ils autant de temps et d'énergie à chanter ?

Il y a deux raisons principales, et elles sont liées. Premièrement, les oiseaux mâles chantent pour marquer leur territoire. Souvent, lorsqu’un oiseau chante, c’est un peu comme s’il envoyait le message suivant : « cet endroit est à moi, et je suis prêt à le défendre, surtout contre les autres oiseaux de mon espèce ».

Le deuxième objectif du chant est d'attirer un partenaire pour la nidification. Les oiseaux femelles choisissent souvent leurs compagnons en fonction d'un mélange d'indices visuels et vocaux. Même les oiseaux mâles dotés d'un beau plumage pour la saison de reproduction peuvent avoir du mal à trouver des compagnes si leur chant n'est pas à la hauteur.

Chaque espèce d'oiseau a généralement son propre chant. Cela permet à un oiseau seul et isolé d'entendre un chant et de reconnaître s’il appartient à sa propre espèce. Les oiseaux sont plus bruyants pendant la saison de nidification. Par exemple, en Floride, les Cardinaux vivent toute l'année.

Ils commencent généralement à chanter en janvier, quelques semaines seulement après le début du rallongement des jours. Une fois la période de nidification terminée, les oiseaux chantent beaucoup moins et leurs territoires se désagrègent.

Crédit : AlekseyKarpenko / Shutterstock

Beaucoup d'oiseaux originaires d'Amérique du Nord migrent avec les saisons au lieu de rester au même endroit toute l'année. Quand ces dernières s'envolent vers le sud à l'automne, elles émettent de petites notes qui leur permettent de rester en contact avec d'autres oiseaux.

Chez de nombreuses espèces, seuls les oiseaux mâles chantent, mais chez d'autres, les mâles et les femelles chantent. Et certains oiseaux ne chantent pas du tout. Par exemple, les vautours et les cigognes peuvent à peine produire un son, et encore moins quelque chose de suffisamment musical pour que nous l'appelions un chant.

Certains oiseaux chantent pour le plaisir

Apprendre à identifier les oiseaux par leur chant est aussi amusant que de les repérer à la vue. En fait, de bonnes oreilles sont souvent aussi importantes que de bons yeux pour apprécier les oiseaux et toutes leurs dimensions et leurs capacités.

La prochaine fois que vous en avez l’occasion, essayer d’écouter plus attentivement que d’habitude les oiseaux de votre voisinage, surtout lorsqu'ils sont actifs le matin ou le soir, et vous serez surpris par cette symphonie dont seule la nature a le secret.

Certains ornithologues ont émis l'hypothèse que les oiseaux peuvent également chanter simplement pour le plaisir.

Bien que des recherches plus approfondies soient nécessaires car la notion d'émotions chez les oiseaux n'est pas encore bien comprise et peut être controversée, il est possible que les oiseaux apprécient leurs propres chants et le fait de chanter avec d'autres oiseaux réceptifs à proximité. Dans les cas où les oiseaux chantent sans préoccupations territoriales ou de cour, la beauté du chant et le plaisir de le produire pourraient bien être la raison pour laquelle ils vocalisent.

Crédit : Max Forgues / Shutterstock

Mais contrairement à ce que l’on pourrait croire, le chant n’est pas inné chez les oiseaux. Tout comme les bébés ne naissent pas avec un vocabulaire complet, les oiseaux n’ont pas, dès les premiers jours de leur vie, la capacité de chanter. Les oisillons doivent d’abord s'exercer à émettre d'autres sons pour attirer l'attention dans le nid, puis ils apprennent progressivement à chanter en écoutant le chant de leurs parents.

En raison de cette éducation, les oiseaux de différentes zones géographiques apprendront des chants légèrement différents.

Dans des environnements différents, les oiseaux apprennent même à imiter d'autres espèces d'oiseaux ou des sons qui ne le sont pas. Plus impressionnant encore, certaines espèces, à l’instar du moqueur du Nord (aussi appelé moqueur polyglotte), intègrent dans leurs chants des sons mécaniques tels que les klaxons des voitures, les téléphones portables et les équipements de construction.

Intéressant, n'est-ce pas ?